天王星光环“消失”了
2014-10-01 00:47:32   来源:化石网   评论:0 点击:

图注:哈勃望远镜在2003、2005和2007年拍摄的天王星照片,可以看到天王星的光环逐年变窄,这是天王星和地球相对角度发生变化的结果。 每隔42年,天王星和地球就会运行到一个恰到好处的相对位置,让天王星的光


图注:哈勃望远镜在2003、2005和2007年拍摄的天王星照片,可以看到天王星的光环逐年变窄,这是天王星和地球相对角度发生变化的结果。
 

    每隔42年,天王星和地球就会运行到一个恰到好处的相对位置,让天王星的光环恰好侧面对准地球。自从1977年天王星光环被发现以来,这还是天文学家第一次有机会从侧面观察天王星光环。不过这样的机会不止出现一次,实际情况稍微有点复杂。
 

    由于地球围绕太阳公转的速度远快于天王星,因此天王星光环侧面对准地球的机会,实际上会出现三次,分别是:2007年5月3日,2007年8月16日和2008年2月20日。不过遗憾的是,最后一次机会我们无法利用,因为那时太阳刚好介于地球和天王星之间,我们不可能看到天王星。
 

    美国加利福尼亚大学伯克利分校的一个天文学家小组,拍到了这段“交会期”内的第一张天王星照片。他们利用夏威夷莫纳克亚山顶凯克Ⅱ望远镜上的自适应光学系统和近红外相机,在5月28日拍摄了天王星。在他们拍摄的照片中,几乎侧面对准地球的天王星光环变成了一条贯穿整个天王星的“亮线”。
 

    第二张照片则是哈勃太空望远镜在8月14日拍摄的。哈勃拍摄的照片上,天王星光环的模样与凯克的照片十分相似,照片上还能看到最近才被发现的几条外环。哈勃看到的最外侧的光环很难在红外波段被看到。
 

    天文学家希望,这些照片能够揭露更多的细节,帮助他们弄清楚天王星的几颗卫星在维持光环稳定的方面所起的作用。不过天文学家认为,要维持所有9条光环的稳定,天王星一定还拥有更多未被发现的卫星。光环刚好侧向地球,这样的良机可以让天文学家更容易发现平时被掩盖在光环光芒中的卫星。

 

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