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科学家在中国发现了真正的恐龙皮肤
2014-01-11 13:57:03   评论:0 点击:

    (化石网 编译/陈孝政)据美国国家地理网站报道,“在中国东北发现的恐龙化石中罕见地保存了皮肤伤口结构,这一发现为研究真正的恐龙皮肤提供了最佳科学证据”,科学家如此评价。

    这是一具一亿三千万年前的鹦鹉嘴龙化石,“鹦鹉嘴龙”之所以得名是因为它具有与鹦鹉非常类似的喙,这种恐龙的大小与现代的猪差不多,可能是用四肢行走甚至两足直立行走!

    这具鹦鹉嘴龙身体表面的伤口可能来自于掠食动物的攻击,也有可能来自于死后腐食者的撕咬。科学家们在伤口上发现了牙齿切削的痕迹,并发现了暴露的皮肤内部结构。

    这项由Lingham-Soliar和KwaZulu-Natal等科学家共同完成的研究成果发表在最新一期的英国皇家学会会刊中,这些科学家认为这些恐龙具有类似现代爬行动物的厚实多鳞的表皮,而不是原始的羽毛。

    软组织的保存

    Lingham-Soliar等在这具恐龙化石身体的左下方识别出了一段被化石化保存的皮肤横截面——包括表皮和真皮结构。“在化石中保存软体是个奇迹,因为生物死后首先腐败降解的就是软体!“Lingham-Soliar如是说。

    虽然他们现在仅仅是看到了恐龙皮肤的保存,但是如此标准的皮肤横截面能够在化石中保存还是第一次发现。在辽宁发现的这具化石的年代大约为1.25亿年至1.35亿年之间,古生物学界将这段地层和周围的类似的凝灰岩沉积称之为热河动物群特异埋藏。特殊的地理地质环境导致这里保存了如此多的精美化石标本,以至于科学家都来不及详细研究。而这个新发现的鹦鹉嘴龙软体之所以能够保存,可能是由于这里特殊的埋藏环境,导致其腐败之前就被快速埋藏并快速矿化了。

    厚皮结构

    研究发现这个鹦鹉嘴龙的表皮最少有2厘米厚,大约由40层胶原纤维组成,这个胶原纤维的厚皮可以很好的帮助它抵御掠食者的利齿。然而这种厚皮却仍然具有足够的伸缩性以便能够容纳恐龙吃下的大量食物。

    “Lingham-Soliar为我们展示了恐龙皮肤的复杂结构,这意味着鹦鹉嘴龙具有坚韧却富有弹性的皮肤。” 纽约城市大学退休进化生物学家Paul Maderson如是说。美国北卡罗莱纳大学进化生物学家Alan Feduccia也同意这个观点。

    “这是我们第一次观察到了恐龙皮肤的微细结构,这种恐龙的皮肤是由多层胶原纤维组成的。”鸟类进化专家Feduccia说,“这并不意外,因为这与大多数爬行动物的皮肤是一致的,特别是具有厚层皮肤的爬行动物。”
 
    是鸟还是龙?

    这个新发现不得不让我们对最近非常热门的讨论“恐龙可能具有原始的羽毛,并且可能是现代鸟类的祖先”产生怀疑。Lingham-Soliar认为这些有喙的爬行动物表面更可能长有胶原纤维的毛发而不是羽毛。

    “意料之外的鹦鹉嘴龙的厚皮是由40层的胶原纤维组成的,因此在那些皮肤很薄的食肉类恐龙中,其皮肤中薄层的胶原纤维很可能会被误认为原始的羽毛!” Lingham-Soliar说。

    然而并不是所有的古生物学家都同意Lingham-Soliar的结论。 “有更多的证据证明鸟类是来源于恐龙的,”施密森纳自然历史博物馆副馆长Hans-Dieter Sues介绍说,“Lingham-Soliar已经多次试图证实来自于该地层的兽脚类恐龙的羽状结构是胶原纤维了,但是,在中国发现的许多兽脚类恐龙化石表面的复杂结构是不能够用这种模式解释的。”

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